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Un Normand dans l’enseignement

Petit, chauve, myope et sourd, Roger-Ferdinand était néanmoins un charmeur. Sa philosophie sereine, sa compréhension lucide des difficultés humaines, sa courtoisie souriante, sa sagesse désabusée en faisaient un interlocuteur exceptionnel.

Né à Saint-Lo le 6 octobre 1899 d’un père appartenant à l’Administration des Ponts et Chaussées, il fait ses études au collège de sa ville natale. Élève discret, travailleur et doué, il est inscrit à l’Université de Caen, puis à Paris à la Sorbonne où il obtient une licence de lettres et un diplôme d’Etudes Supérieures de Langues et Littératures Étrangères. Il enseigne alors le français en Angleterre, puis l’anglais en France au Lycée de Laon (où Jules Romains enseigna l’histoire), au Lycée de Reims (où Georges Bidault et Marcel Deat furent ses collègues), puis à Paris au Lycée Stanislas où il a comme élève le futur Colonel Passy et les futurs ministres Tinguy du Pouet et Bourges Maunoury. Mais comme Pagnol qui deviendra son plus cher ami, et auquel il succédera 25 ans plus tard à la tête de la Société des Auteurs, et qui professe lui aussi à Paris au Lycée Condorcet, il entasse dans ses tiroirs ses premières œuvres dramatiques. Professant en province, il venait chaque semaine à Paris faire le tour des théâtres, surtout ceux à la programmation audacieuse : l’Atelier, le Vieux Colombier, l’Œuvre.

L’enfant truqué révélateur

C’est dans ce théâtre qu’il assiste à la pièce de Jacques Natason L’Enfant truqué et qu’il se découvre tout à coup l’envie d’écrire pour la scène. Il rédige Voyage à Saint-Flour dont il porte le manuscrit à Jacques Natanson qui le remet à Paulette Pax, laquelle monte la pièce en 1924 au théâtre des Mathurins, avec Marcel Herrand, René Simon, Suzanne Dantes et elle-même. La pièce, qui est devenue La Machine aux souvenirs, ne connaîtra que les deux représentations prévues, mais notre auteur a le pied à l’étrier. Dullin, à son tour, monte Irma, seconde œuvre, en 1926 à l’Atelier. Le 14 février 1927 marquera un changement définitif dans la vie de Roger-Ferdinand. Lugne-Poe, découvreur de tant d’auteurs, monte sa troisième pièce Un homme en or, avec Harry Baur, dans son Théâtre de l’Œuvre.

"L'homme en or" Cliquer pour agrandir
Programme de L'homme en or
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Adieu l’enseignement, bonjour le théâtre

C’est un vrai succès qui permet à l’auteur de quitter l’enseignement afin de se consacrer pleinement à l’Art Dramatique. Il remet à Lugne-Poe La Foire aux sentiments, lequel, en accueillant la pièce en 1928, toujours au théâtre de l’Œuvre, estime que celle-ci devrait entrer un jour au répertoire de la Comédie Française. Il devait être un peu devin, en tous cas bon prophète, car la pièce fera partie du répertoire de la grande maison qui l’a présentée le 26 novembre 1963 (après une reprise au théâtre Saint-Georges le 3 juillet 1941)

"Chotard & compagnie"
Collection A.R.T.

Les succès s’enchaîneront. Lugne-Poe, qui a pris connaissance de Chotard et Compagnie, recommande la pièce à Gémier qui la monte à l’Odéon le 19 octobre 1929, et qui révélera un très grand comédien : Charpin. En 1930, Roger-Ferdinand écrit le dialogue du premier film parlant Lady et Compagnie à la suite de quoi il est engagé en qualité de scénariste par la Metro-Goldwyn-Mayer. Il ne restera toutefois que six mois à Hollywood.

Le lecteur trouvera plus loin la liste des douze pièces jouées sur les scènes parisiennes de 1929 à 1946. Il convient toutefois de s’attarder sur Les J 3 1 en raison de l’énorme succès rencontré par la pièce qui a été créée le 30 septembre 1944 aux Bouffes Parisiens, et qui s’est jouée 1247 fois, traduite en 12 langues, et qui reste l’un des plus grands succès du théâtre français. On en trouvera le résumé et les critiques plus loin.

"Les J3"
Les J3
Acte III

(photo DR)

1 Sous l’occupation, toutes les denrées étaient contingentées et réduites, et on ne pouvait se les procurer qu’en échange de la présentation au commerçant d’une carte dont ce dernier retirait les timbres correspondant à l’achat effectué. Les français étaient classés par catégorie et celle des J3 concernait les adolescents.

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